A medida que la variante Delta se convirtió en la cepa dominante de coronavirus en todo Estados Unidos, las tres vacunas COVID-19 disponibles para los estadounidenses perdieron parte de su poder protector, y la eficacia de la inyección entre un gran grupo de veteranos disminuyó entre el 35% y el 85%, según un nuevo estudio.

Los investigadores que examinaron los registros de casi 800.000 veteranos estadounidenses descubrieron que, a principios de marzo, justo cuando la variante Delta estaba ganando terreno en todo el país, las tres vacunas tenían aproximadamente la misma capacidad para prevenir las infecciones.

Pero en los seis meses siguientes, la situación cambió radicalmente.

A finales de septiembre, la vacuna COVID-19 de dos dosis de Moderna, cuya eficacia era del 89% en marzo, solo era del 58%.

La eficacia de las vacunas fabricadas por Pfizer y BioNTech, que también empleaban dos dosis, cayó del 87% al 45% en el mismo periodo.

Y lo más llamativo es que el poder protector de la vacuna de una sola dosis de Johnson & Johnson se desplomó del 86% a solo el 13% en esos seis meses.

Los resultados se publicaron el jueves en la revista Science.

Las tres vacunas se mantuvieron mejor en su capacidad para prevenir las muertes por COVID-19, pero en julio -cuando la variante Delta comenzó a impulsar un aumento de tres meses de infecciones y muertes- la efectividad de las vacunas en ese aspecto también reveló amplias diferencias.

Entre los veteranos de 65 años o más a los que se les inoculó la vacuna Moderna, que posteriormente desarrollaron una infección “avanzada” tenían un 76% menos de probabilidades de morir de COVID-19 en comparación con los veteranos no vacunados de la misma edad.

Los veteranos de más edad que optaron por la vacuna de Pfizer-BioNTech y que luego experimentaron una infección avanzada contaban con un 70% menos riesgo de morir que sus compañeros no inmunizados.

Y cuando los veteranos de edad avanzada que recibieron una sola inyección de la vacuna de J&J sufrieron una infección avanzada, tuvieron un 52% menos de probabilidades de morir que sus compañeros que no recibieron ninguna inyección.

Para los veteranos menores de 65 años, las dosis de Pfizer-BioNTech y Moderna proporcionaron la mejor protección contra un caso mortal de COVID-19, con un 84% y un 82%, respectivamente. Cuando los veteranos más jóvenes inoculados con la vacuna de J&J sufrieron un brote de infección, tuvieron un 73% menos riesgo de morir de COVID-19 que sus compañeros no inmunizados.

Los representantes de Johnson & Johnson no respondieron inmediatamente a las solicitudes para discutir los resultados del estudio.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades han recomendado las vacunas de refuerzo para todas las personas que se inocularon contra la COVID-19 al menos dos meses antes.

También se recomiendan refuerzos seis meses después de una segunda dosis de las vacunas Moderna o Pfizer para todas las personas de 65 años o más; las que tienen condiciones médicas que las hacen más vulnerables a un caso grave de COVID-19; las que viven en hogares de ancianos u otros entornos de grupo; así como las que viven o trabajan en entornos de alto riesgo como hospitales o prisiones.

Además, se aconseja a todas las personas con sistemas inmunitarios comprometidos que se pongan una vacuna de refuerzo si han pasado al menos 28 días desde que la vacuna hizo pleno efecto.

Mientras millones de estadounidenses vacunados se plantean si necesitan un refuerzo, el nuevo estudio ofrece la comparación más exhaustiva hasta la fecha de cómo se han comportado las tres vacunas en todo el país este año.

Se realizó un seguimiento de 780.225 veteranos de las fuerzas armadas estadounidenses desde el 1 de febrero hasta el 1 de octubre. Cerca de 500.000 de ellos se habían vacunado, mientras que algo menos de 300.000 no lo habían hecho.

Procedentes de todo el país, todos fueron atendidos por el sistema unificado de Asuntos de los Veteranos, que proporciona asistencia sanitaria al 2.7% de la población estadounidense. Aunque el grupo estudiado era étnica y racialmente diverso, el registro en el que se basaron los investigadores era uniforme.

Al tratarse de veteranos, la población del estudio estaba formada por seis veces más hombres que mujeres. Y su edad era mayor: aproximadamente el 48% tenía 65 años o más, el 29% tenía entre 50 y 64 años y el 24% tenía menos de 50 años.

Aunque los veteranos de más edad tenían más probabilidades de morir que los más jóvenes durante todo el periodo de estudio, la disminución de la protección de las vacunas contra la enfermedad y la muerte se observó tanto en los jóvenes como en los mayores.

El estudio fue realizado por un equipo del Instituto de Salud Pública de Oakland, el Centro Médico de Asuntos de Veteranos de San Francisco y el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas.

La Dra. Barbara Cohn, autora principal del estudio, dijo que además de su comparación de las vacunas COVID-19, el análisis del grupo proporciona “un marco para tomar decisiones informadas sobre la vacunación primaria, las inyecciones de refuerzo y otras capas múltiples de protección.” Eso incluye los mandatos de uso de mascarillas, las pruebas de coronavirus y otras medidas de salud pública destinadas a contrarrestar la propagación del virus.

Según los autores, las pruebas sólidas de la disminución del poder de las vacunas deberían hacer que incluso los estados y las localidades con poblaciones altamente inoculadas consideren la posibilidad de mantener los mandatos de mascarilla. Y los resultados apoyan firmemente la reciente recomendación de los CDC de que todos los receptores de la vacuna J&J reciban un refuerzo.

El estudio concluyó que la variante Delta, que provocó una ola de infecciones y muertes en todo el país esta primavera y verano, fue probablemente el factor que más deterioró la protección de las vacunas.

Otros investigadores han encontrado pruebas similares de la disminución de la eficacia de las vacunas. Pero han sugerido que las defensas del sistema inmunitario contra el SARS-CoV-2 simplemente se desvanecen con el tiempo, y que la disminución de la eficacia de la vacuna probablemente se habría observado con o sin la llegada de una nueva cepa más transmisible.

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