Cuando se trata del golpe uno-dos que brindan las vacunas contra COVID-19 de dos dosis, es la segunda inyección la que realmente da un impacto.

Kristen Choi puede confirmar eso. Ella, una investigadora de enfermería en UCLA, terminó con una serie de síntomas, incluida una fiebre que alcanzó un máximo de 104.9 grados, después de que recibió su segunda dosis el año pasado. Pero los efectos pronto pasaron, y valió la pena la protección tan necesaria contra la pandemia, comentó.

“Estoy muy agradecida de haber recibido la vacuna y poder tener esa protección, y realmente quiero ver que esa oportunidad esté disponible para todos”, dijo Choi.

A medida que más estadounidenses se preparan para recibir el antígeno contra COVID-19, algunos están inquietos por los efectos secundarios de la segunda dosis, que tienden a ser más fuertes que la primera. Pero los expertos dicen que los síntomas, que van desde un brazo adolorido hasta dolores de cabeza y náuseas, son una señal de que la inoculación está haciendo su trabajo: fortalece la respuesta del sistema inmunológico a la dosis inicial y, por lo tanto, proporciona una respuesta más vigorosa y una protección duradera contra el virus.

Dos de las tres vacunas que están autorizadas para su uso en Estados Unidos, una fabricada por Pfizer y BioNTech, la otra por Moderna, requieren dos dosis, espaciadas entre tres y cuatro semanas, respectivamente. (La vacuna de Johnson & Johnson es de una sola dosis).

No hay una receta secreta especial para esa segunda dosis: tanto la primera como la segunda inyección son exactamente iguales. La primera simplemente prepara el sistema inmunológico para que esté listo para lanzar una respuesta más robusta cuando sea el momento de arremangarse una vez más.

“Es solo una amplificación, básicamente, del mismo proceso que ocurre la primera vez”, señaló la Dra. Diane Griffin, experta en enfermedades infecciosas de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg.

Los efectos secundarios comunes incluyen dolor, enrojecimiento e hinchazón en el brazo que recibe la inyección, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Los efectos secundarios típicos en otras partes del cuerpo incluyen cansancio, dolor de cabeza, dolor muscular, escalofríos, fiebre y náuseas.

Y si no experimenta efectos secundarios, está “totalmente bien”, indicó la Dra. Grace Lee, experta en enfermedades infecciosas pediátricas de Stanford Children’s Health. Tu cuerpo todavía está haciendo su trabajo.

“Lo bueno es que no todo el mundo tiene una reacción”, comentó Lee.

Las vacunas Pfizer y Moderna funcionan dando a las células del cuerpo un modelo para hacer una réplica de la proteína del pico del virus. Antes de que una célula inmune responda a la réplica ofensiva destruyéndola, la defensora desarrolla una memoria de la proteína para que pueda atacar nuevamente en el futuro.

“La fiebre, el dolor de cabeza, etc., que experimenta se debe a que las proteínas inflamatorias hacen su trabajo en el cuerpo para deshacerse de lo que cree que es un extraño”, explicó la Dra. Jasmine Marcelin, experta en enfermedades infecciosas de la Universidad de Nebraska Medical Center.

Choi experimentó esto de primera mano. Se ofreció como voluntaria para un ensayo clínico que probaba la vacuna Pfizer-BioNTech y recibió su primera inyección en agosto. Prácticamente no hubo efectos secundarios, solo dolor en el brazo.

Pero después de la segunda dosis de Choi, su brazo rápidamente se volvió mucho más doloroso en el área de la inyección. Al final del día, tenía escalofríos, náuseas y un dolor de cabeza desgarrador. Alrededor de la medianoche, se despertó con un brazo tan dolorido que apenas podía levantarlo. A las 5:30 a.m., registró una fiebre tremendamente alta.

Tomó Tylenol y bebió agua. Su fiebre rondó los 99.5 grados durante el resto del día. A la mañana siguiente, sus síntomas habían desaparecido (excepto por un bulto hinchado y adolorido en el punto de inyección).

Choi describió sus experiencias en un ensayo publicado en diciembre en JAMA Internal Medicine. Desde entonces, comentó que ha recibido correos electrónicos de cientos de personas, muchas de las cuales comentaron que se encontraron con su cuenta y dijeron que era reconfortante saber que estas reacciones eran comunes y estaban bien. (Choi se enteró después de la publicación que efectivamente había recibido la vacuna y no un placebo).

Para ser claros, es raro tener síntomas tan intensos como los que experimentó Choi: solo 4 de un subconjunto de 8,183 participantes en el estudio clínico más grande experimentaron fiebres superiores a 104 grados (y dos de ellos estaban en el grupo del placebo), según datos publicados en el New England Journal of Medicine y en el sitio web de los CDC.

De hecho, además del dolor en el brazo, los efectos secundarios más comunes después de la segunda dosis fueron fatiga y dolor de cabeza.

Si bien ha habido algunos casos de reacciones alérgicas graves con las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna, son extremadamente raras. Solo para estar seguros, los CDC recomiendan que las personas sean monitoreadas durante 15 a 30 minutos después de recibir la inyección para que puedan recibir tratamiento inmediato si es necesario. Cualquiera que experimente síntomas, como hinchazón de garganta, picazón, urticaria o dificultad para respirar después de salir del lugar de la vacunación, debe buscar atención médica de emergencia de inmediato, señalaron los expertos.

Aquellos que tienen una “reacción alérgica inmediata” a una primera dosis de la vacuna Moderna o de la vacuna Pfizer-BioNTech no deben recibir una segunda dosis, dicen los CDC. Pero para todos los demás, los expertos están de acuerdo: obtenga la inyección de seguimiento.

En comparación con sufrir un ataque real de COVID-19, sin mencionar la posibilidad de lidiar con las complicaciones a largo plazo de la enfermedad, realmente no hay comparación, dijo Lee, la experta en enfermedades infecciosas pediátricas.

“Las vacunas son una forma mucho más segura de desarrollar inmunidad”, señaló.

Y si nunca se ha infectado con este coronavirus, necesita esa segunda dosis de vacuna para asegurarse de que la respuesta de su sistema inmunológico sea fuerte y duradera, explicaron los expertos.

Choi señaló que las personas de 55 años o menos parecían sufrir más efectos secundarios que las personas mayores. Hay una razón para eso, comentó: “Si eres más joven, tu cuerpo tiene un sistema inmunológico más fuerte y un poco más de capacidad para soportar esa respuesta inmunológica”.

Por lo tanto, a medida que haya más dosis disponibles y las personas más jóvenes se preparen para sus inyecciones, es importante hacerles saber qué esperar y que los efectos secundarios son una parte completamente normal del proceso.