Las pruebas caseras cambiarían eso

 

El cáncer de colon es uno de los pocos cánceres que se pueden prevenir con un cribado rutinario, ya que los primeros tumores malignos se pueden eliminar durante una colonoscopia. Sin embargo, es la segunda causa de muerte por cáncer en Estados Unidos detrás del cáncer de pulmón.

Los nuevos casos de cáncer de colon han disminuido de forma constante entre los adultos mayores durante décadas, ya que el gran impulso del cribado temprano ha ayudado a detectar los problemas a tiempo. Pero los casos están aumentando entre los adultos menores de 50 años que no se someten a las pruebas de detección rutinarias.

Esta sorprendente tendencia ha hecho que los organismos de lucha contra el cáncer recomienden que las pruebas de detección rutinarias comiencen a los 45 años. Pero, como ocurre con muchos aspectos del sistema médico estadounidense, muchas personas no pueden encontrar, y mucho menos pagar, la atención que necesitan.

Por razones que no se comprenden del todo, las personas afroamericanas tienen mayor riesgo de desarrollar cáncer de colon, así como mayores tasas de mortandad por esta enfermedad en comparación con las personas blancas o latinas; en comparación con los hombres y mujeres blancos, las tasas de cáncer de colon fueron 24% más altas entre los hombres afroamericanos y 19% más altas entre las mujeres afroamericanas en 2019, según un informe de la Sociedad Americana Contra el Cáncer (ACS). Los tres grupos suelen someterse a pruebas de detección casi al mismo ritmo.

La investigación muestra que las brechas más evidentes en las tasas de detección de cáncer de colon se encuentran a lo largo de las divisiones de ingresos y seguros, en lugar de las líneas raciales.

Hasta el 80% de las personas cubiertas por Medicare —el sistema federal de seguros para personas mayores y algunos discapacitados— o por seguros médicos privados están al día con sus pruebas de detección de cáncer de colon. Pero solo el 30% de las personas que no tienen seguro y el 50% de las que tienen Medicaid, el plan estatal-federal para los estadounidenses de bajos ingresos, se han sometido a las pruebas rutinarias, según datos de la Encuesta Nacional de Entrevistas de Salud.

En virtud de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio, las compañías de seguros están obligadas a cubrir sin costo alguno cualquier procedimiento que se considere un examen preventivo esencial. Más recientemente, los legisladores federales solucionaron una laguna jurídica que le permitía a las aseguradoras cobrarle a los pacientes si se extirpaban pólipos durante el procedimiento. Las personas que no están aseguradas pagan la factura ellas mismas.

Parte del problema, según los médicos, es que mucha gente cree que la colonoscopia es la única forma de detectar el cáncer de colon. El procedimiento, que se realiza bajo sedación, consiste en colocar una pequeña cámara en el extremo de un tubo flexible para explorar el colon y el intestino grueso en busca de pólipos, pequeños crecimientos de células que pueden convertirse en cáncer si no se eliminan.

Sin seguro, una colonoscopia puede costar desde unos 1,000 dólares en un centro ambulatorio hasta más de 3,000 dólares si se hace en un hospital. La anestesia cuesta 500 dólares más.

 

Un test casero alternativo a la colonoscopia

Una prueba casera para el cáncer de colon es tan fiable como la prueba tradicional, dicen los expertos en salud, y más agradable.

Es un FIT, que significa prueba inmunoquímica fecal. El pequeño correo de cartón contiene el equipo y las instrucciones para tomar una muestra de heces y devolver la prueba a un laboratorio, para detectar cantidades microscópicas de sangre.

Una semana más tarde, los resultados aparecen en un portal de pacientes online.

Entre el 5 y el 6% de los pacientes tendrán una prueba positiva y necesitarán programar una colonoscopia de seguimiento.

Pero la gran mayoría ha terminado con la detección de cáncer de colon para el año – sin preparación incómoda, sin necesidad de faltar al trabajo o encontrar a alguien que los lleve a casa después de la anestesia, sin colonoscopia.

Dado que muchos adultos mayores intentan evitar los hospitales y centros quirúrgicos, incluso cuando el riesgo de cáncer de colon aumenta con la edad, una prueba realizada en casa es una alternativa a la colonoscopia, una prueba que es más segura, con un menor riesgo de complicaciones y de exposición a COVID-19, y que además hace un buen trabajo.

Aunque los estadounidenses aún dependen principalmente de la colonoscopia, su investigación ha demostrado que para muchas personas mayores, esa prueba se utiliza en exceso, ya sea por la edad de los pacientes o porque se les hace la prueba con demasiada frecuencia.

En 2018, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, sólo alrededor del 70% de los adultos estaban al día en las pruebas de cáncer colorrectal.

Alrededor de una quinta parte de las personas de 65 a 75 años no se habían sometido a las pruebas de detección como se recomienda.

Entre los de 50 a 65 años, en los que probablemente contribuyó la falta de Medicare o de otro seguro, sólo alrededor del 63% se sometieron a las pruebas de detección apropiadas.

El grupo de trabajo ha encontrado varios tipos de pruebas de detección eficaces, pero las que más se utilizan para las personas con riesgo promedio son la colonoscopia, en un intervalo recomendado de 10 años, o FIT anual.

Una prueba más reciente, una prueba casera vendida bajo la marca Cologuard que detecta los biomarcadores de sangre y cáncer en las heces, puede utilizarse cada tres años, pero un estudio encontró que es menos efectiva que la mayoría de los otros métodos y mucho más costosa que la FIT.

 

Cuando se recomienda una prueba de detección, ¿cómo se compara el FIT con la colonoscopia?

Los pacientes de mayor riesgo – incluyendo aquellos que han tenido cáncer de colon o padres o hermanos con cáncer de colon, aquellos con trastornos inflamatorios del intestino como la enfermedad de Crohn, y aquellos que han tenido pruebas previas anormales, incluyendo pólipos múltiples o grandes – deben buscar una colonoscopia, a menudo en un horario próximo.

El procedimiento consiste en insertar un instrumento de observación a través del ano para visualizar directamente el colon de un paciente anestesiado.

La colonoscopia ofrece una ventaja clara: si el gastroenterólogo detecta pólipos, crecimientos que con el tiempo podrían convertirse en cancerosos (aunque la mayoría no lo hace), éstos pueden ser extirpados inmediatamente.

“Se está previniendo el cáncer, recortando las cosas que podrían conducir al cáncer”, dijo Goodwin. Después de una colonoscopia negativa, los pacientes no necesitan otra durante una década.

Pero las complicaciones del procedimiento aumentan con la edad, aunque siguen siendo bajas.

La más grave, la perforación del colon, requiere de hospitalización. Limpiar el intestino el día antes del procedimiento, en preparación, es perturbador y desagradable, y Goodwin señala que los pacientes mayores a veces experimentan ciclos de diarrea y estreñimiento durante semanas después.

Los residentes rurales pueden encontrar difícil viajar a un centro. El uso de la anestesia significa que cada paciente necesita que alguien lo lleve o acompañe a casa después.

La perspectiva de pasar de dos a cuatro horas en un centro, incluso uno con medidas de seguridad rigurosas, hará que algunos adultos mayores pospongan las pruebas debido a los temores de COVID-19.

El FIT, que se utiliza mucho más ampliamente en otros países, evita muchas de esas dificultades.

Se trata de una mejora notable con respecto a las anteriores pruebas de heces en el hogar, ya que requiere una muestra de un día en lugar de tres, y no impone restricciones de alimentos o drogas.

Un resultado positivo sigue exigiendo una colonoscopia, pero la gran mayoría de los pacientes evitan ese resultado.

 

Entonces, ¿por qué tantos estadounidenses siguen sometiéndose a colonoscopias?

“Hay un gran incentivo financiero para que las personas que hacen colonoscopias hagan colonoscopias”, dijo Goodwin, por lo que los pacientes podrían no escuchar mucho sobre las alternativas.

“Muchos de mis propios pacientes se sorprenden al saber que hay otra manera”, dijo Krist, también médico de familia de la Universidad de Virginia Commonwealth.

“A medida que envejecen, quieren métodos menos invasivos” y pueden estar contentos de cambiar.

Una adopción más amplia del FIT también podría ahorrarles a los pacientes y a las aseguradoras, en particular a Medicare, una gran cantidad de dinero.

La prueba casera, que está disponible a través de varios fabricantes, generalmente cuesta menos de 20 dólares; una colonoscopia puede superar fácilmente los 1.000 dólares.

Además, con mensajes personalizados a los pacientes y recordatorios de seguimiento para devolver el kit, el uso del FIT puede dar lugar a que más personas sean examinadas.

Eso podría ser importante cuando el Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos baje la edad recomendada a 45 años, lo que añadiría 22 millones de estadounidenses a la lista de personas a las que se les aconseja someterse a un examen de cáncer de colon.

Sus necesidades, además de un atraso de pacientes que pospusieron las pruebas durante la pandemia, podrían inundar las prácticas de gastroenterología.

“Si un proveedor no plantea” la posibilidad de una prueba en casa, dijo Issaka, “los pacientes deberían sentirse capacitados para preguntar sobre ello”.

Las pruebas de cáncer de colon, de cualquier tipo, “se consideran no urgentes”, dijo. “Pero no son opcionales”.