La Organización Mundial de la Salud ha declarado una emergencia de salud pública de interés internacional (PHEIC, por sus siglas en inglés) por el actual brote mundial de viruela del mono. La declaración se produce en medio de un aumento continuo de casos en docenas de países este año, incluidos más de 2000 casos informados en los Estados Unidos

A fines de junio, la OMS convocó a un comité asesor de expertos externos para discutir el brote. En ese momento, se habían informado más de 3000 casos en 47 países, así como evidencia de transmisión sostenida de persona a persona en al menos algunas áreas fuera de África, donde anteriormente había sido endémica entre roedores, y ocasionalmente saltaba a humanos. Los expertos coincidieron en gran medida en que la viruela del simio tenía el potencial de convertirse en una grave amenaza para la salud mundial y que requeriría un esfuerzo intenso y la cooperación de los países para evitar que el virus se estableciera en nuevas partes del mundo. Pero llegaron a la conclusión de que pedir un PHEIC en ese mismo momento sería prematuro, un consejo que siguió la OMS.

La decisión de la OMS no se produjo sin algunas críticas de la comunidad de salud pública en general. Pero la organización agregó que revisaría el tema si la situación continúa empeorando. Unas semanas después, la OMS anunció que se realizaría una segunda reunión del comité asesor el 21 de julio.

En la evaluación inicial del grupo, los expertos argumentaron que la viruela símica cumpliría los criterios para una PHEIC en una o más de varias condiciones diferentes. Estas condiciones incluyeron, pero no se limitaron a: evidencia de un aumento creciente en la tasa de casos nuevos durante las próximas tres semanas, tanto entre los grupos hasta ahora en mayor riesgo como en otras poblaciones; evidencia de que el virus ha regresado a nuevos reservorios animales; y evidencia de que el virus ha evolucionado para volverse más transmisible o capaz de causar una enfermedad más grave.

Ciertamente ha habido muchos más informes de viruela símica desde entonces. Hasta el 22 de julio, se informaron más de 16 000 casos de viruela del mono en más de 75 países, incluidos más de 2500 casos en los EE. UU. Particularmente en casos de sexo con hombres, particularmente hombres con múltiples parejas sexuales recientes. Sin embargo, las mujeres pueden y han contraído la viruela del mono, y también ha habido informes recientes de niños infectados.

Sin embargo, el comité estaba dividido sobre si la viruela del mono ahora cumplía con los criterios para una PHEIC. Seis de los 14 miembros estuvieron de acuerdo en que se debería emitir un PHEIC, mientras que ocho dijeron que no. Sin embargo, en última instancia, la OMS tuvo la última palabra y la agencia consideró que al menos algunos de estos criterios se han cumplido.

“La evaluación de la OMS es que el riesgo de viruela símica es moderado a nivel mundial, excepto en la región europea, donde evaluamos que el riesgo es alto. También existe un claro riesgo de una mayor propagación internacional”, dijo el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, en una conferencia de prensa el sábado. “Entonces, en resumen, tenemos un brote que se ha extendido por todo el mundo rápidamente, a través de nuevos modos de transmisión, sobre los cuales entendemos muy poco y que cumple con los criterios del Reglamento Sanitario Internacional”.

Aunque a veces se considera sinónimo, una declaración de PHEIC no es lo mismo que llamar pandemia a un brote de enfermedad. De hecho, no existe una autoridad formal para una designación de pandemia, y una PHEIC no siempre es un signo de un gran brote global. La poliomielitis, por ejemplo, casi ha sido eliminada del mundo y ahora es endémica en solo unos pocos países. Pero con el objetivo de un mundo libre de polio tan cerca, cualquier brote sostenido en países aún vulnerables sería un revés desastroso. Y así, ha habido una alerta PHEIC sobre la poliomielitis desde 2014, que se ha renovado repetidamente.

Dicho esto, la designación tiene una gran importancia para el reconocimiento de una amenaza significativa para la salud pública. No mucho después de que se declarara una PHEIC por covid-19 en febrero de 2020, los medios de comunicación, los gobiernos y, finalmente, incluso la OMS comenzaron a referirse a ella como una pandemia. Y algunos investigadores de salud pública ya han comenzado a argumentar que la naturaleza generalizada de la transmisión de la viruela símica observada este año también debería merecer el título de pandemia.

Hay muchas diferencias importantes entre la viruela del mono y el covid-19. Por un lado, aunque hay evidencia en el laboratorio de que la viruela del mono se puede propagar a través de gotitas respiratorias, se propaga principalmente a través del contacto cercano prolongado durante este brote actual. También existe una vacuna disponible contra él, gracias a nuestros esfuerzos anteriores para erradicar el virus de la viruela relacionado pero ahora extinto. Los casos también han sido relativamente leves, con pocas hospitalizaciones y enfermedades potencialmente mortales.

En su anuncio, Ghebreyesus señaló que el brote ha afectado principalmente a hombres que tienen relaciones sexuales con hombres con múltiples parejas sexuales recientes. Y este aspecto puede significar que aún es posible frenar el virus antes de que se propague mucho más. Pidió una mayor concentración de recursos para detener el brote, como vacunas y tratamientos antivirales, y que estos recursos se distribuyan a las personas con mayor riesgo de contraer la viruela del mono.

“Con las herramientas que tenemos ahora, podemos detener la transmisión”, dijo Ghebreyesus.

Desafortunadamente, muchos científicos se han vuelto escépticos de que aún sea posible contener el virus antes de que se establezca firmemente en áreas no endémicas del mundo, en parte debido a una respuesta de salud pública rezagada. E incluso si la viruela del mono no causa tanto daño como el covid-19, aún podría convertirse en un doloroso germen de rutina, tal vez como una nueva infección de transmisión sexual común. Es posible que el virus aún pueda causar grandes brotes en otras poblaciones fuera de los grupos en los que está mayormente infectado hasta la fecha.

La alerta de la OMS es la última señal de que no será fácil limitar el daño potencial de la viruela del mono de ahora en adelante.