Autoridades normativas de servicios públicos de la Florida (PSC) aprobaron un aumento récord de $1,530 millones en las tarifas para los clientes de Florida Power & Light (FPL) durante los próximos cuatro años, poniendo en marcha una oportunidad para que la mayor empresa eléctrica del estado aumente automáticamente las facturas de los clientes, golpeando más a los clientes residenciales.

La decisión unánime pone en vigor un acuerdo pactado en agosto por FPL, los mayores usuarios industriales del estado, los activistas de la energía solar y la Oficina de Asesoramiento Público. Entrará en vigor en las facturas de enero de 2022 y culminará con $4,860 millones en costos adicionales para los clientes en 2026.

Los opositores —Floridians Against Increase Rates, los clientes residenciales Daniel y Alexandria Larson, de Loxahatchee; la League of United Latin American Citizens of Florida, la Environmental Confederation of Southwest Florida y Florida Rising— dicen que los aumentos de costos impondrán cargos adicionales a los habitantes en un momento que la inflación, los costos del combustible y el costo de la vida en las principales ciudades del estado están aumentando.

Dicen que la decisión infringe la ley de la Florida y están estudiando la posibilidad de apelar ante la Corte Suprema de la Florida.

La PSC, cuyos cinco miembros nunca han votado antes sobre un caso de tarifas de FPL, no dedicó ningún tiempo a discutir públicamente las cuestiones principales, aunque sí llevaron a cabo una audiencia de un día sobre algunas de las cuestiones el mes pasado en la que el personal no hizo preguntas.

Durante la breve reunión del martes, el presidente de la PSC, Gary Clark, no mencionó los aumentos de costos que afectarán a la factura de todos los clientes de FPL, sino que destacó el hecho de que las tarifas estarán fijas hasta 2026.

A partir de 2025, los clientes de Gulf Power, que se fusionó con FPL en enero, verán una disminución en su factura como resultado del acuerdo.

Para los demás, la compañía estima que un cliente residencial que use 1,000 kilovatios hora de electricidad al mes, verá estos aumentos mensuales: $12.15 en 2022, otros $1.67 en 2023, otros $0.53 en 2024 y un último $0.97 en 2025.

Estado de rápido crecimiento

La decisión no fue una sorpresa para FPL, un monopolio regulado y una de las empresas más poderosas del estado. Aunque la PSC aprobó la semana pasada un rendimiento de los fondos propios de 9.95% para Tampa Electric Company y un porcentaje de fondos propios de 54.0%, acordó dar a FPL una rentabilidad financiera (ROE) de 10.6% y un porcentaje de fondos propios del 59.6%.

El coeficiente de capital de FPL será ahora el más alto del estado y superior a la media nacional de las comisiones reguladoras de servicios públicos estatales en Estados Unidos, que es de 51.62%, según las mediciones de Morningstar.

A los 15 minutos de que la PSC levantara la sesión, FPL publicó un comunicado de prensa detallado con los principales elementos del aumento de tarifas.

La empresa ha invertido millones en contribuciones de campaña a los funcionarios electos de ambos partidos, en particular el gobernador y los legisladores, que nombran y designan a los miembros de la PSC.

El acuerdo de conciliación se alcanzó en agosto entre FPL y la Oficina de Asesoría Pública de la Florida, la Florida Retail Federation, la Florida Industrial Power Users Group y la Southern Alliance for Clean Energy.

Vote Solar y CLEO Institute firmaron el acuerdo en agosto después que se cumplieran algunas de sus peticiones. Las Agencias Ejecutivas Federales, que representan a los militares y otros programas federales en la Florida, también apoyaron el acuerdo. Wal-Mart ni apoyó ni se opuso.

$1,000 millones en subvenciones a las industrias

Una característica importante del acuerdo requiere que los clientes residenciales subvencionen una disminución de $1,000 millones en los costos de las empresas comerciales e industriales más grandes del estado y también subvencionen a los clientes que se inscriban en la expansión solar de FPL.

Los testigos de FPL admitieron ante los reguladores que el acuerdo costará a los clientes residenciales una cantidad desproporcionadamente mayor que el aumento de tarifas impuesto a las empresas más grandes del estado. Esas empresas pagarán 20% menos de lo que FPL propuso originalmente cuando presentó su caso de tarifas en marzo, mientras que los clientes residenciales ven una disminución de solo 2%.

La comisión no debatió este asunto.

Los testigos del grupo de defensores del consumidor demostraron que los clientes residenciales habrían estado mejor si la comisión hubiera aprobado la propuesta original de FPL en lugar del acuerdo que se ofreció.

Por ejemplo, FPL admitió que su programa Solar Together, que paga créditos a los abonados, no se ampliará para los clientes de bajos ingresos, mientras que los mayores beneficiarios serán los grandes usuarios comerciales, muchos de los cuales están en lista de espera para unirse al programa favorable.

Eso no fue discutido por la Comisión.

Desde que FPL ganó un acuerdo en 2016, el número y los tipos de gastos comerciales sobre los que la compañía puede cobrar a los clientes en su base de tarifas se ha duplicado con creces, ya que la compañía adquirió Gulf Power Company, construyó nuevas líneas de transmisión y distribución, y expandió su negocio solar.

La Comisión tampoco debatió este asunto.

“Obviamente, el trabajo del regulador es tratar todos los temas de manera seria y examinar a fondo lo que FPL y los firmantes han presentado”, dijo Bradley Marshall, abogado de los defensores de los consumidores. “Creemos que corresponde a FPL demostrar que lo que están tratando de hacer aquí es compatible con la ley de la Florida, y no creemos que FPL haya cumplido con esa responsabilidad”.

Añadió que en el informe de FPL en apoyo de los aumentos de tarifas, “apenas hay una palabra en defensa de su enorme base de tarifas. Su base tarifaria ha explotado”.

Los oponentes argumentaron que al dar a la compañía un retorno sobre el capital del 10.6%, la PSC ha proporcionado un incentivo para que FPL continúe ampliando su base de tarifas para que pueda obtener beneficios de esos gastos.

Por ejemplo, cada vez que FPL amplía una central eléctrica, una línea de transmisión o una red de distribución, la decisión de la PSC le permite obtener beneficios de esos costos. Por primera vez, la PSC también permite a la empresa incluir proyectos solares y estaciones de carga de vehículos eléctricos en la base tarifaria.

“Ahora tienen muchos ingresos nuevos y luz verde para añadir miles de millones más a la base tarifaria”, dijo Marshall. “Creemos que hemos demostrado que cuando FPL vuelva a entrar, debido a la base tarifaria añadida que se incluye en el acuerdo, los clientes enfrentarán facturas más altas”.

La decisión aumentará las tarifas base en $692 millones en enero y otros $560 millones en 2023, con aumentos adicionales en 2024 y 2025 para pagar los proyectos solares.

El acuerdo también permite a FPL aumentar las tarifas para cubrir los costos de las tormentas sin tener que buscar la aprobación de los reguladores.

Desigualdades solares

Clark pareció estar de acuerdo con los defensores de los consumidores, cuyos testigos demostraron que las disposiciones sobre energía solar se aplican de forma desigual, pero tanto él como otros comisionados dijeron que consideraban el acuerdo como un trato de “lo tomas o lo dejas”.

“Seguimos subvencionando estos programas a costa de los contribuyentes residenciales”, dijo Clark. “Para mí, eso es algo negativo. Pero al mismo tiempo, veo hacia dónde vamos en este estado. Veo hacia dónde se mueve la demanda [solar], y ciertamente comprendo su necesidad”.

FPL dijo que los participantes en el programa SolarTogether recibirán $2,000 millones de ahorro, pero reconoció que ese ahorro está subvencionado por otros clientes.

El programa SolarTogether permite a los abonados pagar voluntariamente más en sus facturas eléctricas para financiar proyectos solares y, a cambio, recibir créditos durante siete años. El acuerdo dedica el 40% de la expansión solar a clientes residenciales y pequeñas empresas y el 60% a clientes comerciales, industriales y gubernamentales.

Mike Hightower, presidente de Floridians Against Increase Rates, una organización sin fines de lucro creada para oponerse al aumento de las tarifas de FPL, criticó la decisión.

“Este es un día terrible para los clientes de FPL”, dijo en un comunicado. “La Comisión de Servicios Públicos de la Florida acaba de aprobar el mayor aumento de la tarifa eléctrica en la historia de la Florida y le dio a FPL la mayor tasa de ganancia permitida este año por cualquier organismo regulador estatal en Estados Unidos. Sacar casi $5,000 millones de los bolsillos de los propietarios de viviendas y de las empresas de la Florida y dárselos a FPL no está justificado por la ley, por los hechos o por cualquier norma objetiva. Revisaremos la orden en los próximos días para determinar si presentaremos una apelación ante la Corte Suprema de la Florida”.

‘Mecanismo extremadamente complejo’

La decisión de la PSC permite ahora a la mayor empresa de servicios públicos del estado utilizar una serie de complejas maniobras contables para trasladar el excedente recibido de las facturas pagadas en exceso por los clientes a su base de beneficios en lugar de devolverlo en forma de reembolsos, como sugerían los oponentes.

En virtud de un acuerdo especial que la PSC concedió a FPL en 2012, si la empresa gana más de lo permitido por la ley, puede acreditar los fondos excedentes contra su gasto de amortización y, por lo tanto, aumentar sus gastos totales lo suficiente como para mantener el exceso de ganancias.

FPL argumentó en su informe posterior a la audiencia que está justificado recibir estos términos financieros beneficiosos debido a su desempeño.

“La sólida posición financiera de FPL y el acceso a suficiente liquidez le han permitido históricamente reaccionar ante acontecimientos adversos o imprevistos de forma que se minimicen las consecuencias negativas para los clientes”, decía el escrito.

FPL argumenta además que la política, conocida como mecanismo de amortización de excedentes de reserva (RSAM), “ha sido fundamental para proporcionar la certeza de las tarifas y la estabilidad regulatoria para permitir a FPL mejorar significativamente el valor que ofrecemos a nuestros clientes”.

Pero los opositores argumentaron que FPL lo ha utilizado de forma no prevista y que durante los últimos tres años ha ganado al máximo de su rango de ROE autorizado, el 11.60%, utilizando créditos de depreciación para quedarse con el excedente recaudado de los clientes en lugar de devolver el dinero en forma de tarifas reducidas.

En sus comentarios, Clark indicó que hay características del acuerdo que no entiende del todo.

Refiriéndose a las observaciones realizadas al respecto por los comisionados Andrew Fay y Gabriella Passidomo, Clark dijo: “Lo han entendido mucho mejor que yo. Son mucho más inteligentes que yo”.

A continuación, respaldó la posición de FPL al respecto. “Es un mecanismo extremadamente complejo y parece que tiene el beneficio de contribuir y añadir a esa estabilidad de tarifas que se va a producir en el futuro”, dijo.

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